La intoxicación por plomo

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(Lead Poisoning)

Sobre la intoxicación por plomo

Si tiene hijos pequeños, es importante que averigüe si existe algún riesgo de que se expongan al plomo, sobre todo si su familia vive en una casa antigua.

La exposición prolongada al plomo, un mineral de origen natural que se utiliza prácticamente en cualquier cosa, desde los materiales de construcción hasta las pilas, puede provocar graves problemas de salud, sobre todo en los niños pequeños. El plomo es tóxico para cualquiera pero los bebés que todavía no han nacido y los niños pequeños son los que más se exponen a padecer problemas de salud provocados por una intoxicación por plomo. Sus cuerpos, de menor tamaño y todavía en proceso de crecimiento, los hacen más vulnerables a la absorción y a la retención de plomo.

Cada año, en EE.UU., 310.000 niños de edades comprendidas entre 1 y 5 años tienen concentraciones de plomo en sangre peligrosas, que pueden provocar una amplia variedad de síntomas, desde el dolor de cabeza y de estómago hasta problemas de comportamiento y anemia (cantidad insuficiente de glóbulos rojos en sangre). El plomo también puede afectar al desarrollo cerebral del niño.

La buena noticia es que usted puede proteger a su familia. Si tiene hijos de menos de 3 años, consulte a su pediatra sobre las posibles fuentes de plomo que podría haber en su casa o en cualquier otro lugar donde sus hijos permanezcan durante largos periodos de tiempo.

Y es importante que a los niños que corren el riesgo de exponerse al plomo se les realice una prueba para detectar su concentración de plomo en sangre, pues muchos niños que padecen este tipo de intoxicación solo presentan síntomas leves o ningún síntoma en absoluto.

¿Por qué es nocivo el plomo?

Cuando el cuerpo se expone al plomo (al inhalarlo, al ingerirlo o, en una cantidad reducida de casos, al absorberlo a través de la piel), esta sustancia puede actuar como un veneno. Una exposición a cantidades elevadas de plomo durante un período breve de tiempo se conoce como "intoxicación aguda". Una exposición a pequeñas cantidades de plomo durante un largo periodo de tiempo se conoce como "intoxicación crónica".

El plomo es particularmente peligroso porque, en cuanto entra en el organismo de una persona, se distribuye por todo el cuerpo del mismo modo que los minerales favorables para el organismo, como el hierro, el calcio y el zinc. Y el plomo puede ocasionar daños en todas las partes del cuerpo donde se deposita. Por ejemplo, en el torrente sanguíneo, puede alterar los glóbulos rojos y limitar su capacidad para transportar oxígeno a los órganos y tejidos que lo necesitan, provocando, por lo tanto, una anemia.

La mayor parte del plomo acaba en los huesos, donde provoca incluso más problemas. El plomo puede interferir en la producción de células sanguíneas y en la absorción del calcio que los huesos necesitan para crecer y desarrollarse sanos y fuertes. El calcio es fundamental para tener huesos y dientes fuertes, para la contracción muscular y para que los nervios y los vasos sanguíneos funcionen con normalidad.

Efectos de la intoxicación crónica por plomo

La intoxicación por plomo puede ocasionar diversos problemas de salud en los niños, como los siguientes:

  • disminución del crecimiento óseo y muscular
  • reducción de la coordinación muscular
  • lesiones en los sistemas nervioso, renal y auditivo
  • problemas en el habla y el lenguaje
  • retraso del desarrollo
  • convulsiones y pérdida de conciencia (en casos de concentraciones de plomo muy elevadas)

Cómo se producen las intoxicaciones por plomo

Generalmente, los niños sufren intoxicación por plomo debido a la pintura elaborada con plomo, que se utilizó en muchas casas de EE. UU. hasta finales de los años setenta del siglo XX (a partir de esta fecha, el gobierno federal prohibió la fabricación de pintura que contuviera plomo).

Por este motivo, los niños que viven en casas antiguas tienen un riesgo más elevado de padecer intoxicación por plomo. También tienen un riesgo alto los niños que emigraron a EE.UU. o que fueron adoptados en este país y que proceden de países donde no estaba regulado el uso de plomo. Los niños con antecedentes de pica, un trastorno caracterizado por ingerir de forma persistente y compulsiva substancias no alimenticios (como tierra, arcilla, yeso o astillas de pintura), también están más expuestos a la intoxicación por plomo.

El plomo también se encuentra en otras áreas medioambientales, como las siguientes:

  • La tierra contaminada, que se encuentra cerca de calles de mucho tráfico, en parte porque el plomo fue un ingrediente de la gasolina hasta finales de los años setenta. La tierra que hay alrededor de casas pintadas con pintura que contenía plomo también puede estar contaminada; esta tierra es motivo de preocupación porque se puede introducir polvo rico en plomo en el medio doméstico.
  • El agua que fluye por tuberías y grifos de plomo viejos, si las tuberías se empiezan a deteriorar.
  • Los alimentos que se guardan en recipientes vidriados de plomo, pintados con plomo o importados de países donde se utiliza el plomo para sellar productos enlatados.
  • Algunos juguetes, piezas de joyería y artículos deportivos que contienen vidrio o cristal de colores, tinta, pintura y/o yeso.
  • Algunas curas o remedios caseros, como la greta y el azarcón o minio (plomo rojo), que se utilizan para tratar el empacho.

Signos de la intoxicación por plomo

Muchos niños con intoxicación por plomo no presentan ningún síntoma en absoluto; por eso es tan importante eliminar cualquier riesgo de intoxicación en casa y asegurarse de hacer pruebas a los niños pequeños para evaluar su concentración de plomo en sangre.

Cuando los niños desarrollan síntomas de intoxicación por plomo, suelen presentar algunos de los siguientes:

  • irritabilidad o problemas de comportamiento
  • problemas de concentración
  • dolores de cabeza
  • pérdida del apetito
  • pérdida de peso
  • pereza o fatiga
  • dolor abdominal
  • vómitos o nauseas
  • estreñimiento
  • palidez por anemia
  • sabor metálico en la boca
  • debilidad o dolor en músculos y articulaciones
  • convulsiones

Estos síntomas también pueden indicar un amplio abanico de otras enfermedades, de modo que, si su hijo presenta alguno de ellos, usted debería consultar a su pediatra. Es posible que sea necesario hacerle un análisis de sangre para detectar una intoxicación por plomo u otros problemas de salud.

Tratamiento

El tratamiento de la intoxicación por plomo varía en función de la cantidad de plomo presente en sangre. Si un niño presenta una cantidad reducida de plomo en sangre, su tratamiento será sencillo y la parte más importante consistirá en reducir la exposición al plomo. Progresivamente, conforme el organismo vaya eliminando el plomo, la concentración de este mineral en sangre irá disminuyendo.

Los casos graves asociados a una concentración muy elevada de plomo en sangre deberán ingresar en un hospital. Allí se tratarán con un medicamento denominado agente quelante, que se adhiere químicamente al plomo, debilitándolo para que el cuerpo lo pueda eliminar de forma natural.

El calcio, el hierro y la vitamina C son partes importante de una dieta saludable y también ayudan a reducir la absorción de plomo por parte del organismo. Es posible que el pediatra recomiende que su hijo tome suplementos de estas sustancias si no ingiere una cantidad suficiente en su dieta.

A todos los hermanos de un niño que padece intoxicación por plomo se les debe realizar la prueba para evaluar la concentración de plomo en sangre. Los pediatras deben informan a las autoridades sanitarias sobre todos los casos de intoxicación por plomo.

Cómo proteger a su familia

Usted puede proteger a sus hijos de la intoxicación por plomo asegurándose de que su casa no está contaminada por este material; pida al departamento de salud de su localidad que evalúe la cantidad de plomo presente en su domicilio. Asimismo, pida que evalúen la concentración de plomo en sangre de sus hijos, sobre todo si tienen entre 6 meses y 3 años de edad. Los niños de estas edades permanecen mucho tiempo en el suelo intentando meterse cosas en la boca.

Los siguientes consejos pueden ayudarle a reducir el riesgo de exposición al plomo:

  • Esté pendiente del estado de las tuberías antiguas. Las tuberías antiguas pueden estar revestidas de plomo. Si usted tiene una instalación de agua antigua (casas construidas antes de 1970), donde se utilizaban tuberías de cobre y soldaduras de plomo, lo más deseable es que avalúen la concentración de plomo de su agua corriente. Puede llamar al departamento de salud o de aguas de su localidad para que le indiquen un laboratorio que evalúe el contenido en plomo del agua corriente. También puede adoptar las siguientes precauciones para limitar la exposición de su familia al plomo. Si lleva varias horas sin utilizar grifo del agua fría, deje correr el agua durante unos 30 segundos antes de beberla. Y, puesto que el agua caliente absorbe más plomo que la fría, no utilice agua caliente del grifo para cocinar.
  • Mantenga su casa y a su familia bien limpias. Lave las manos y los juguetes de sus hijos con frecuencia y mantenga limpias las superficies donde suele depositarse el polvo pasando un paño húmedo.
  • Asegúrese de que el calcio y el hierro forman parte de su dieta familiar. Si un niño se expone al plomo, una buena alimentación puede reducir la cantidad de plomo que absorba su organismo. Comer con regularidad ayuda mucho porque el organismo absorbe mejor el plomo cuando está en ayunas.
  • Sepa dónde juegan sus hijos. Manténgalos alejados de las calles con tráfico y de debajo de los puentes.

Si sospecha que las paredes de su casa pueden contener pintura con plomo, utilice un paño húmedo para limpiar las repisas de las ventanas y las paredes. Esté pendiente de los escapes o fugas de agua que pueden hacer que la pintura se desprenda. No lije, pula ni caliente la pintura de las paredes que contenga plomo porque estas conductas incrementan el riesgo de inhalación. Si la pintura no se ha desprendido ni ha producido muchas astillas de pintura, probablemente podrá reducir el riesgo de exposición al plomo volviendo a pintar las paredes con una nueva capa de pintura, revistiéndolas o aplicándoles paneles de yeso o pladur. Lo mejor es consultar a un profesional al respecto, sobre todo porque puede ser necesario adoptar precauciones adicionales para eliminar el plomo que contiene la pintura.

Revisado por: Yamini Durani, MD
Fecha de revisión: julio de 2012



Related Resources

Web SiteMedlinePlus informacion de salud Un servicio de la Biblioteca Nacional de Medicina de EE.UU
Web SiteCentros para el Control y la Prevencion de Enfermedades
Web SiteLa Administracion de Salud Mental y Abuso de Sustancias
Web SiteCuidadoDeSalud.Gov Tome el control del cuidado de su salud.
Web SiteInstituto Nacional de Salud Mental


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