Encefalitis

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(Encephalitis)

Literalmente, encefalitis significa inflamación del cerebro. En la mayoría de los casos, esta inflamación está provocada por un virus. Se trata de una afección muy poco frecuente, que afecta a aproximadamente 0,5 de cada 100.000 personas y, en mucha mayor medida, a niños, ancianos y personas con un sistema inmunitario debilitado (por ejemplo, con SIDA/VIH -Virus de la Inmunodeficiencia Humana- o cáncer).

Aunque los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) de EE.UU. registran varios miles de casos de encefalitis (también conocida como encefalitis aguda viral o aséptica) cada año, los expertos sospechan que se dan muchos más casos que no se llegan a registrar debido a la gran variabilidad de los síntomas con que se puede manifestar esta afección.

Signos y síntomas

Entre los síntomas propios de los casos leves de encefalitis, se suelen incluir los siguientes:

  • fiebre
  • dolor de cabeza
  • inapetencia
  • falta de energía
  • malestar general

En los casos más graves de encefalitis, lo más probable es que la persona tenga fiebre alta y cualquiera de los siguientes síntomas relacionados con el sistema nervioso central:

  • fuerte dolor de cabeza
  • náuseas y vómitos
  • rigidez de cuello
  • confusión
  • desorientación
  • cambios de personalidad
  • convulsiones
  • problemas de habla o de audición
  • alucinaciones
  • pérdida de memoria
  • somnolencia
  • coma

Es más difícil detectar algunos de estos síntomas en un lactante, pero hay algunos signos importantes en los que nos podemos fijar en estos casos, como los siguientes:

  • vómitos
  • áreas prominentes o abultadas en las fontanelas
  • llantos inconsolables o que parecen empeorar cuando se sostiene al bebé en brazos o se le manipula de algún modo
  • rigidez corporal

Puesto que la encefalitis puede seguir o acompañar a enfermedades virales comunes, a veces aparecen signos y síntomas característicos de estas enfermedades antes de la encefalitis propiamente dicha. Pero lo más frecuente es que la encefalitis aparezca sin previo aviso.

Causas

Puesto que la encefalitis puede estar provocada por muchos tipos de distintos de gérmenes, la infección se puede propagar de varias formas distintas.

Una de las causas más peligrosas y más frecuentes de la encefalitis es el virus del herpes simple (VHS). Se trata del mismo virus que provoca las pupas labiales, cuando ataca al cerebro, puede llegar a ser mortal. Afortunadamente, la encefalitis por VHS es muy poco frecuente.

La encefalitis puede ser una complicación muy rara de la enfermedad de Lyme, trasmitida por algunas garrapatas, o de la rabia, transmitida por animales portadores de esta enfermedad.

Los mosquitos también pueden transmitir virus que provocan varios tipos de encefalitis, incluyendo la encefalitis del Nilo occidental, la encefalitis de San Luis y la encefalitis equina occidental. Durante los últimos años, en EE.UU. ha habido cierta preocupación por la propagación del virus del Nilo occidental, que los mosquitos pueden transmitir a los seres humanos después de picar a pájaros infectados.

Las formas más leves de encefalitis pueden seguir o acompañar a las enfermedades comunes en la infancia, como el sarampión, las paperas, la varicela, la rubéola y la mononucleosis. Estos virus, como el de la varicela, se contagian prioritariamente a través de secreciones nasales y/o procedentes de la garganta, habitualmente al toser o estornudar.

Con menor frecuencia, la encefalitis puede estar provocada por una infección bacteriana, como una meningitis bacteriana, o puede ser una complicación de otras enfermedades infecciosas, como la sífilis. Ciertos parásitos, como los que transmiten la toxoplasmosis (presentes en las heces de gato infectadas), también pueden provocar encefalitis en personas con sistemas inmunitarios debilitados.

Contagio

La inflamación cerebral, en sí misma, no se puede contagiar, pero cualquiera de los distintos virus que pueden causar una encefalitis que se puede contagiar. Por descontado, el mero hecho de que una persona contraiga determinado virus no significa que vaya a desarrollar una encefalitis. De todos modos, para mantenernos sanos, debemos evitar el contacto con cualquier persona que padezca esta enfermedad.

Prevención

La encefalitis no se puede prevenir, pero se puede intentar evitar aquellas enfermedades que pueden desembocar en una encefalitis. Muchas enfermedades comunes en la infancia se pueden prevenir en gran medida a través de las vacunaciones, de modo que asegúrese de que su hijo lleva al día el calendario de vacunaciones sistemáticas recomendado por su pediatra. Asimismo, los niños deben evitar el contacto con cualquier persona que padezca encefalitis.

En las áreas geográficas donde la encefalitis se puede transmitir a través de picaduras de insectos, sobre todo de mosquitos, los niños deben:

  • Evitar estar al aire libre al atardecer y al amanecer (cuando los mosquitos están más activos).
  • Llevar ropa protectora, como camisas y camisetas de manga larga y pantalones largos.
  • Utilizar repelentes contra insectos.

Asimismo, usted debería retirar el agua estancada que pueda haber en su casa, incluyendo los cubos llenos o medio llenos, los baños para pájaros, los abrevaderos y los columpios fabricados con neumáticos reciclados, porque son campos de cultivo idóneos para la proliferación de mosquitos.

Para evitar las picaduras de garrapata:

  • Limite el contacto de su hijo con la tierra, las hojas y la vegetación.
  • Cuando su hijo esté al aire libre, haga que vista camisas de manga larga y de colores claros y pantalones largos.
  • Inspeccione a menudo a su hijo y a su mascota en busca de garrapatas.

Duración

En la mayoría de las formas de encefalitis, la fase aguda de la enfermedad (cuando los síntomas son más graves) suele durar un máximo de una semana. La recuperación total se puede alargar más, a menudo varias semanas o meses.

Diagnóstico

Los pediatras utilizan varias pruebas para diagnosticar la encefalitis, entre las que se incluyen las siguientes:

  • pruebas de diagnóstico por la imagen, como la tomografía computada (TC) o la resonancia magnética (RM), que permiten evaluar si el cerebro está inflamado, presenta hemorragias u otras anomalías.
  • electroencefalograma (EEG), que registra las señales eléctricas cerebrales, que permiten detectar ondas cerebrales anómalas.
  • análisis de sangre para confirmar la presencia de bacterias o virus en la sangre del paciente y determinar si este está fabricando anticuerpos (proteínas específicas que combaten la infección) como reacción contra los gérmenes.
  • punción lumbar, donde se recoge líquido cefalorraquídeo (el líquido que rodea el cerebro y la médula espinal) para detectar posibles signos de infección.

Tratamiento

Algunos niños con formas muy leves de encefalitis se pueden tratar en casa, pero la mayoría deben hospitalizarse, a menudo en la unidad de cuidados intensivos (UCI). Los médicos controlarán atentamente su tensión arterial, su frecuencia cardiaca y su respiración, así como sus fluidos corporales, para impedir que el cerebro se inflame todavía más.

Puesto que los antibióticos no son eficaces contra los virus, no se utilizan para tratar la mayoría de las formas de encefalitis. De todos modos, se pueden utilizar fármacos antivirales para tratar algunas formas de encefalitis, sobre todo la provocada por el virus del herpes simple. En algunos casos también se administran corticosteroides para reducir la inflamación cerebral. Si el niño tiene convulsiones, es posible que le administren fármacos anticonvulsivos. Los medicamentos de venta sin receta, como el paracetamol, se pueden utilizar para tratar la fiebre y el dolor de cabeza.

La mayoría de las personas que contraen una encefalitis se recuperan por completo. En algunos casos, la inflamación cerebral puede evolucionar a lesiones cerebrales permanentes y a complicaciones duraderas, como trastornos del aprendizaje o del habla, pérdida de memoria o problemas de control muscular. En estos casos puede ser necesaria la logopedia, la fisioterapia y/o la terapia ocupacional. Es difícil hacer pronósticos para cada paciente en concreto al principio de la enfermedad, aunque hay ciertos tipos de encefalitis que se sabe que se asocian a complicaciones graves, como la encefalitis japonesa.

En contadas ocasiones, si la lesión cerebral es grave, la encefalitis puede ser mortal. Los lactantes (de menos de 1 año) y los adultos de más de 55 años tienen un riesgo más elevado de muerte por encefalitis.

Cuándo llamar al pediatra

Llame al pediatra si su hijo tiene fiebre alta, sobre todo si está pasando una enfermedad típica de la infancia (como el sarampión, las paperas o la varicela) o recuperándose de una de estas enfermedades.

Busque atención médica inmediata si su hijo presenta cualquiera de los siguientes síntomas:

  • fuerte dolor de cabeza
  • convulsiones
  • rigidez de cuello
  • incapacidad de mirar a la luz intensas
  • visión doble
  • dificultad para andar
  • problemas de habla o de audición
  • dificultad para mover un brazo o una pierna
  • pérdida de sensibilidad en cualquier parte del cuerpo
  • cambios repentinos de personalidad
  • problemas de memoria
  • somnolencia o aletargamiento extremos
  • pérdida de conciencia

Si su hijo es todavía un lactante y presenta cualquiera de los siguientes síntomas, solicite atención médica inmediata:

  • fiebre alta, o cualquier fiebre que supere los 38ºC (100,4 F) en bebés menores de 3 meses
  • áreas prominentes o abultadas en las fontanelas
  • cualquier tipo de rigidez
  • flacidez o falta de tono muscular
  • aletargamiento
  • falta de apetito o reducción de la ingesta
  • vómitos
  • llanto inconsolable

Revisado por: Nicole A. Green, MD
Fecha de revisión: abril de 2013



Related Resources

Web SiteMedlinePlus informacion de salud Un servicio de la Biblioteca Nacional de Medicina de EE.UU
Web SiteCentros para el Control y la Prevencion de Enfermedades
Web SiteCuidadoDeSalud.Gov Tome el control del cuidado de su salud.
Web SiteInstituto Nacional de Salud Mental


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